Als die National Hockey League im November 1917 gegründet wurde, war der Erste Weltkrieg noch nicht zu Ende und die Russische Revolution hatte gerade erst begonnen.

Als der erste internationale Spieler im Januar 1965 in die NHL eintrat, war der Zweite Weltkrieg bereits seit 20 Jahren vorbei und Russland hatte einen Mann ins All geschickt.

Es mag zwar 48 Jahre gedauert haben, bis die Liga international wurde. So haben die New York Rangers, die momentan in den Sportwetten stehen, um den Stanley Cup 2020 zu gewinnen, den schwedischen Stürmer Ulf Sterner an Bord geholt. Das hat es selbst nach so vielen Jahren wieder gut gemacht.

Die NHL ist jetzt zweifellos die internationalste Liga Nordamerikas, mit ausländischen Spielern, die den Sport wie nie zuvor beeinflussen.

Aus welchen Ländern kommen NHL-Spieler?

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Abgesehen von den zahlreichen Spielern aus aller Welt in den letzten 50 Jahren ist es kaum wunderlich, dass die Kanadier nach wie vor den Hauptteil der NHL ausmachen.

Von den 690 Spielern, die für die Eröffnungsnacht der Saison 2019/20 in die NHL-Liste eintrafen, kamen 295 aus Kanada. Das ist fast die Hälfte. 42,8%, um genau zu sein.

Und da 24 der 31 NHL-Teams in den USA angesiedelt sind, ist es wieder einmal kein Wunder, dass amerikanische Spieler die zweitgrößte Gruppe in der NHL darstellen.

Es gab 177 Spieler aus den USA, die diese Saison auf den Eröffnungslisten standen. Das ist etwas über ein Viertel der gesamten Liga.

Insgesamt sind Spieler aus Nordamerika nach wie vor die größte Gruppe in der NHL, mit 472 Spielern. Das sind 68,4% der Spieler, die entweder aus Kanada oder den USA kommen.

Das bedeutet, dass 31,6 % der NHL-Spieler aus anderen Ecken der Welt kommen, in diesem Fall hauptsächlich aus Europa.

Die dominierenden europäischen Länder sind Schweden (79 Spieler), Finnland (33 Spieler), Russland (31 Spieler), Tschechien (26 Spieler), die Schweiz (11 Spieler) und die Slowakei (9 Spieler).

Dies sind alles traditionelle Hockey-Kraftpakete, wobei alle bis auf die Schweiz irgendwann einmal die IIHF-Weltmeisterschaft gewonnen haben.

Aber gerade die Anwesenheit von Spielern aus Ländern wie Großbritannien, Bulgarien und Kasachstan, also Nationen mit wenig Hockey-Pedigree, verdeutlichen die wachsende Globalisierung der NHL.

Wie ist die NHL im Vergleich zu anderen Sportarten?

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Eine steigende Anzahl internationaler Spieler ist kein Phänomen, das auf Eishockey beschränkt ist. Denn alle vier großen Ligen des nordamerikanischen Sports haben in den letzten Jahren ein ähnliches internationales Wachstum erlebt.

Die NHL hat jedoch mit 31,6% einen höheren Anteil an internationalen Spielern als alle anderen großen amerikanischen Sportligen wie die NBA, NFL und MLB.

Die MLB liegt nicht weit dahinter, mit 245 von 882 Spielern am Eröffnungstag 2019. 27,8% der Spieler kommen aus Ländern außerhalb der USA und Kanada.

In der NBA machten 92 internationale Stars 20,9% der Spieler in der Eröffnungsliste zu Beginn dieser Saison aus.

Etwas unauffällig ist, dass die NFL weit hinter jeder anderen großen Liga zurückliegt. So stammten nur 43 oder 2,5% der 1.696 Spieler am Eröffnungstag 2019 aus einem anderen Land als aus Nordamerika.

Die Tatsache, dass American Football fast ausschließlich in den USA und Kanada gespielt wird, während Eishockey, Basketball und Baseball jeweils eine Anzahl von Profi-Ligen weltweit haben, hilft dabei, dies zu erklären.

Interessant ist jedoch, dass die NFL trotz eines so geringen Anteils an internationalen Athleten Spieler aus einem breiteren Nationalitätenmix hat als die NHL.

Tatsächlich sind die 20 verschiedenen Nationalitäten, die in der NHL vertreten sind, die wenigsten von allen vier Ligen. Davon sind 23 in der NFL, 21 in der MLB und 37 in der NBA vertreten.

Auch dies lässt sich wiederum ziemlich einfach erklären. Baseball, Basketball und Fußball können bei den meisten Wetterbedingungen und mit sehr wenig Ausrüstung gespielt werden. Eishockey hingegen verlangt eine Eisbahn und Schlittschuhe und wird hauptsächlich in Ländern mit kaltem Klima gespielt.

Wie hat sich die NHL im Laufe der Zeit verändert?

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Um ganz genau zu verstehen, warum die NHL die internationalste Liga in Amerika geworden ist, müssen wir uns anschauen, wie sich die Dinge seit 1965 verändert haben.

Innerhalb von 15 Jahren, nachdem Sterner von den Rangers übernommen wurde, waren europäische Spieler in den Drafts. Sie wurden selbst für das All-Star Game ausgewählt und gewannen den Stanley Cup.

Ende der 80er gab es gerade einmal 49 internationale Spieler in den NHL-Spielerlisten, was 12,25% der Spieler ausmachte.

Dann, 1989, änderte sich alles.

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Mit der allerersten Auswahl im Entry Draft des selben Jahres wählten die Quebec Nordiques den schwedischen Center Mats Sundin, der der erste Spieler von außerhalb Nordamerikas wurde, dem dies gelang.

Von den vier großen Sportligen war nur die NBA der NHL vorgezogen, indem sie einen ausländischen Spieler als Ersten auswählte. Die MLB tat dies erst 2012, während dies in der NFL noch nie geschehen ist. 

Dies löste einen Sturm von internationalen Spielern in die NHL aus, als die Manager begannen, zu verstehen, welche Talente auf der anderen Seite des Atlantiks zur Verfügung standen.

In nur 10 Jahren, bis zum Beginn der Saison 1999/2000, hatte sich die Zahl der internationalen Spieler in der NHL mehr als verdreifacht. Spieler von außerhalb Nordamerikas zählten nun 157, was 29% der Spielerliste der Liga ausmachte.

Die Zahl der internationalen Stars in der NHL ist in den letzten 20 Jahren immer weiter angestiegen. 2019 wurden 218 ausländische Spieler am Eröffnungstag genannt. Damit ist Eishockey unter den amerikanischen Sportarten weltweit der Spitzenreiter.

Wenn wir in die Zukunft blicken, gibt es Hinweise darauf, dass dies auch weiterhin der Fall sein wird. 

Laut der jährlichen IIHF-Spielerumfrage gab es 2019 weltweit über 1,7 Millionen aktive Eishockeyspieler. Diese Zahl ist gegenüber 1,4 Millionen im Jahr 2009 gestiegen.

Vor zehn Jahren waren 67 Länder bei der IIHF registriert. Der letzte Bericht zeigt, dass es jetzt 79 registrierte Länder gibt, darunter aktive Spieler in Algerien, Nordkorea, Indien und Thailand.

Die Entwicklung von Spitzenspielern aus Ländern wie Großbritannien, Bulgarien und Kasachstan wird dieses Wachstum nur stimulieren und die NHL für die kommenden Jahre in eine starke Position bringen.

Draisaitl auf dem Weg zum MVP? Auch die Wahl zum wertvollsten Spieler der aktuellen Saison zeigt den steigenden Einfluss ausländischer Stars: Die drei Nominierten sind der deutsche NHL-Profi Leon Draisaitl (Edmonton Oilers), der Kanadier Nathan MacKinnon (Colorado Avalanche) und der Russe Artemi Panarin (New York Rangers). Der Sieger der Hart Memorial Trophy soll während der Conference Finals bekannt gegeben werden.

Mit 110 Punkten (43 Tore, 67 Assists) war Draisaitl vor der Zwangspause Topscorer der Liga und erhielt nach dem Abbruch der regulären Saison als erster Deutscher bereits die Art Ross Trophy als bester Punktesammler.

Der Restart in der NHL soll am 1. August erfolgen, die Liga plant die Wiederaufnahme in zwei Spielorten. Die zwölf Klubs der Eastern Conference treffen in Toronto aufeinander, in Edmonton spielen die zwölf Klubs der Western Conference. In den Play-offs soll dann der Stanley-Cup-Sieger ermittelt werden.

 

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