Monica Seles nasceu na região de Vojvodina, então território Iugoslavo e, hoje, onde é a Sérvia. Ela começou a jogar ténis aos seis anos de idade, treinada pelo seu pai, Karolj Seles. Aos nove anos, ganhou o seu primeiro torneio, mesmo sem conhecer bem o sistema de pontuação do jogo e de ter apenas uma vaga ideia de estar em vantagem ou desvantagem durante as partidas. Foi o primeiro momento em que Seles demonstrou um talento quase natural para o tênis.

Em 1985, com onze anos, ganhou o prestigiado Orange Bowl em Miami, Flórida, e despertou a atenção do treinador de tênis Nick Bollettieri. Em 1986, a família Seles mudou-se da Iugoslávia para os Estados Unidos e Monica integrou a Nick Bollettieri Tennis Academy, onde treinou durante dois anos.

Seles disputou o seu primeiro torneio oficial em 1988, aos 14 anos de idade. No ano seguinte, dedicou-se a tempo integral ao tour profissional e conquistou o primeiro título da sua carreira em Houston, em maio de 1989, batendo ninguém menos que a veterana Chris Evert na final. Um mês depois, Seles chegou às meias-finais na sua estreia nos torneios do Grand Slam, em Roland-Garros, onde perdeu para a número 1 do mundo, Steffi Graf. Seles terminou o seu primeiro ano no tour classificada no 6º lugar do ranking mundial enquanto o mundo testemunhava o início de uma das maiores rivalidades do tênis.

Com potentes forehands e backhands a duas mãos e uma forte devolução de serviço, Seles é considerada por muitos como a primeira jogadora "de força" do ténis feminino, abrindo caminho para outras estrelas como Serena Williams e Maria Sharapova. Seles ficou também famosa pelos ruidosos gemidos que emitia quando batia na bola. Em alguma ocasiões, isto originou mesmo protestos por parte dos adversários (que afirmavam desconcentrar-se com os gritos e que estes não lhes permitiam ouvir a pancada da raquete na bola) e avisos por parte dos juízes para que fizesse menos barulho.

Seles ganhou o seu primeiro título do Grand Slam em Roland-Garros, em 1990. Enfrentando na final sua grande rival Steffi Graf, número um do mundo, Seles evitou quatro bolas de set no tie-break do primeiro parcial (que acabou por ganhar por 8-6) conseguindo fechar o encontro em sets consecutivos. Com isto, Seles tornou-se na mais nova vencedora do Open da França, com a idade de 16 anos e 6 meses.

O ano de 1991 foi o primeiro de dois anos em que Seles dominou completamente a competição feminina. Começou por ganhar o Open da Austrália em janeiro, batendo Jana Novotná na final. Em março, destronou Graf como número 1 mundial, defendendo depois com sucesso o seu título de Roland-Garros frente à anterior vencedora mais nova, a espanhola Arantxa Sánchez Vicario. Contudo, depois disto, Seles não jogou o torneio de Wimbledon, parando por seis semanas devido a dores na panturrilha. Regressou a tempo do Aberto dos Estados Unidos, que venceu depois de derrotar na final Martina Navrátilová, o que lhe permitiu cimentar a liderança do ranking mundial. Ajudou também a Jugoslávia a vencer a Taça Hopman nesse mesmo ano.

O ano de 1992 foi igualmente dominante. Defendeu com sucesso os seus títulos nos Opens da Austrália, da França e dos Estados Unidos. Chegou, também, à final de Wimbledon, mas não conseguiu quebrar o domínio de Graf em piso de grama, perdendo por 6-2 e 6-1.

Entre Janeiro de 1991 e Fevereiro de 1993, Monica Seles ganhou 22 títulos e disputou as finais de 33 dos 34 torneios em que participou. Acumulou um recorde impressionante de 159 vitórias contra apenas 12 derrotas (92.9% de vitórias), incluindo uma série de 55 vitórias e uma derrota em provas do Grand Slam.

Em abril de 1993, Seles foi para Hamburgo, um evento de aquecimento na quadra de saibro antes do Aberto da França, onde, com apenas 19 anos de idade, ela estaria lutando pelo quarto triunfo parisiense consecutivo.

No entanto, enquanto liderava por 6-4 e 4-3 o confronto com Magdalena Maleeva, Seles foi atacada por um espectador alemão durante a troca de quadra, que conseguiu pular as barricadas sem ser parado por nenhum segurança. Inicialmente, especulou-se que o ataque era politicamente motivado com referência à herança iugoslava de Seles, mas relatórios posteriores sugeriram que o ataque foi inspirado pelo desejo de ver sua compatriota Graf recuperar seu lugar no topo do esporte. Graf, seis vezes campeã em Hamburgo, perdeu na final daquele ano para o Arantxa Sanchez Vicario.

Um artigo da BBC na época previa que Seles estaria "fora de ação por cerca de quatro semanas". De fato, seus ferimentos físicos eram relativamente pequenos, pois a faca perdia misericordiosamente seus órgãos vitais, mas o impacto mental era mais difícil de superar. Ela levou até agosto de 1995 para voltar, mas ela nunca mais tocou na Alemanha, dizendo: “O que as pessoas parecem estar esquecendo é que esse homem me esfaqueou intencionalmente e ele não cumpriu nenhum tipo de punição por isso […] não me sinto confortável em voltar. ” O homem em questão foi considerado pelas autoridades como mentalmente incapaz.

Após seu retorno ao tour, Seles obteve mais sucesso, vencendo o Aberto da Austrália de 1996 e chegando à final no Aberto dos EUA em 95 e 96, perdendo nas duas ocasiões para Graf. Desde seu retorno ao Grand Slam em Nova York até sua última aparição em 2003, Seles participou de 26 grandes torneios, atingindo pelo menos as quartas de final em 20 dessas ocasiões, mas a Austrália em 96 foi a única ocasião em que conseguiu se sagrar campeã.

Antes de ser esfaqueada, Monica Seles havia conquistado 8 títulos de Grand Slam nos últimos 9 torneios que disputou. Ela era uma força dominante no topo do ranking e ainda era uma adolescente. Só se pode especular quantos títulos importantes ela poderia ter ganho se seu impulso não for tão terrivelmente interrompido. Em 2011, em uma conferência de segurança esportiva, Seles disse: "Desde que fui esfaqueado, acho que a segurança não mudou". Certamente, houve casos de invasores nos tribunais nos anos seguintes, mas felizmente não houve nada tão violentamente semelhante ao que Seles sofreu em 1993.

 

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