Os momentos icônicos da carreira de Ayrton Senna são inúmeros. Dando uma aula de mestre para o resto do grid em Estoril em 1985; passando por uma tempestade em Donington em 1993; qualificação 1.4seg à frente de Alain Prost no mesmo carro em Mônaco. Instantes de uma carreira definida por paixão, velocidade, carisma e talento bruto.

Há um argumento forte, no entanto, para GP do Japão de 1988 ser sua maior corrida de todas. Certamente foi uma das maiores da F1.

Outras corridas em Suzuka trouxeram o pior de Senna, mas um dia em 1988 nos deu um dos melhores. Ele simplesmente se recusou a perder. Como David Tremayne colocou em seu relatório de corrida naquele dia, "o mais faminto venceu".

A temporada de 1988 foi dominada pela McLaren-Honda e pelos dois melhores pilotos do mundo, Senna e Prost, mas ainda é um dos maiores campeonatos de todos os tempos.

Ayrton venceu oito e Alain venceu sete. Eles eram tão bons que ambos tinham carros absolutamente idênticos. Eles foram liberados pela própria equipe para a batalha sem qualquer ordem.

O carro naturalmente desempenhou um papel fundamental na era da McLaren carregada de troféus. Frequentemente creditado a Gordon Murray, na verdade foi o design de Steve Nichols, o MP4 / 4, que se tornou (em termos de taxa de vitórias) o carro de F1 mais bem-sucedido de todos os tempos.

Aquela McLaren venceu 93,8% de todas as corridas em que participou. Nem mesmo os anos de domínio de Michael Schumacher – Ferrari, nem o rolo compressor Sebastian Vettel – Red Bull de 2010-2013, conseguiram superar essas estatísticas.

Só recentemente, quando o Mercedes W07 ganhou 90,7% de suas inscrições, outro projeto do Grande Prêmio apresentou números semelhantes.

Enquanto isso, a Honda havia sido persuadida a transferir um de seus suprimentos de motores da Williams para a McLaren em 1988. Isso, por sua vez, teve uma grande influência sobre Senna decidir sair da Lotus.

O todo-poderoso RA168E-turbo da Honda, combinado com o chassi de Nichols e Senna e Prost ao volante, seria devastador.

À medida que a primeira corrida da temporada se aproximava, surgiram especulações sobre qual dos dois pilotos reivindicaria supremacia.

De certa forma, Senna ainda era novo no pedaço, um desafiante do indiscutível peso pesado Prost. Para outros, o brasileiro já havia chegado há muito tempo. Ele só precisava do maquinário para provar isso.

Os dois brigaram o ano inteiro. Quando a fraternidade da F1 pousou em Suzuka, Senna só precisava vencer para ser campeão. Em virtude do sistema de pontuação dos “onze melhores resultados” empregado naquele ano, Prost só poderia somar três pontos ao total, mesmo se vencesse no Japão.

Na qualificação, Senna manteve sua imperiosa forma de volta naquele ano, superando a outra McLaren em 0,3s. O brasileiro havia marcado 13 poles naquela temporada, enquanto Prost tinha duas.

Em entrevista ao canal Motorsport, Jo Ramirez disse: “Alain Prost sempre aceitou e nunca escondeu o fato de que Ayrton, em uma volta, era inacreditavelmente rápido, com a maneira como ele conseguiu aumentar as rotações do motor nas curvas”, diz Ramirez. “[Prost] tentou fazer o mesmo, mas nunca conseguiu.”

Foi o que aconteceu no dia da corrida que realmente importava, e aos domingos o par da McLaren era muito mais parecido.

Senna ficou em primeiro no grid com Prost ao lado dele, com a Ferrari de Gerhard Berger logo atrás na 3 posição.

Quando as luzes se apagaram, quando os limitadores de rotação atingiram o pico e os pneus Goodyear cantaram, a maior parte do grid largou bem - menos Senna.

O carro estremeceu quando o brasileiro sofreu o pesadelo de todos os pilotos. Ele parou.

O grid correndo em torno dele, com Berger apenas conseguindo desviar e evitar o choque com Senna. Foram apenas as reações rápidas do austríaco que impediram uma colisão.

Felizmente para Senna, a reta de Suzuka está em uma ladeira. Enquanto ele balançava os braços freneticamente no ar - para avisar outros motoristas que se aproximavam - seu carro começou a rolar colina abaixo.

De alguma forma, o brasileiro manteve a compostura e conseguiu dar partida no carro. Pareceu levar algumas tentativas, mas a McLaren finalmente conseguiu começar a correr e se aproximar do grupo.

Após esse aparente desastre, Senna ficou em 14º, com Prost primeiro.

James Hunt, em seu comentário na televisão na época, proclamou que aqueles acontecimentos haviam "absolutamente colocado a corrida no colo de Prost". Tudo acabou? Não se Senna tivesse uma opinião sobre o assunto.

A luta começou imediatamente, quando ele passou por Eddie Cheever, Maurizio Gugelmin, Nelson Piquet, Phillipe Streiff, Jonathan Palmer, Riccardo Patrese e Andrea de Cesaris - apenas na primeira volta.

Mesmo pelos padrões intensos de sempre, o brasileiro estava dirigindo como um homem possuído.

Quando ele cruzou a linha para terminar a primeira volta, Senna conseguiu elevar o carro para a oitava.

"Ayrton admitiu que foi um erro dele". Ramirez observa nesta mesma entrevista: “Talvez isso tenha lhe dado essa faísca, esse desempenho extra no dia”.

"Ele era um cara que não tolerava os erros da equipe e seus erros ele tolerava ainda menos."

Havia sinais de chuva logo antes do início da corrida e ela voltou nas primeiras voltas. Como reconhecido mestre das pistas molhadas, a chuva jogou a vantagem para Senna.

Ele teve mais ajuda de Nigel Mansell, que, ansioso por fazer a progressão da primeira volta, jogou sua Williams nas costas da Arrows de Derek Warwick. Ambos tiveram que abandonar, com Senna se beneficiando mais uma vez.

Em seguida foi a Williams de Patrese e a Benetton de Alessandro Nannini. Ambos foram eliminados rapidamente e, na segunda volta, Senna estava na sexta posição.

O Benetton de Thierry Boutsen caiu na terceira volta, a Ferrari de Michele Alboreto na chicane final uma volta depois. Mesmo com seu carro superior, Senna parecia ter atingido um nível mais alto e inédito de desempenho de pilotos.

A Ferrari de Berger provou ser uma proposta mais complicada. Na primeira volta, ele procurou Prost pela liderança, mas os problemas de consumo de combustível que atormentavam a escuderia durante toda a temporada estavam voltando a acontecer.

Embora Berger tenha caído para terceiro, ele ainda manteve Senna para trás por cinco voltas antes de eventualmente ser vítima da McLaren.

Mais adiante estava a Leyton House March de Ivan Capelli - um curinga no grupo. O carro da LHM, equipado com um motor Judd de 3,5 litros naturalmente aspirado, vinha melhorando constantemente na segunda metade da temporada, a ponto de desafiar os McLarens.

Depois de marcar um terceiro lugar na Bélgica e depois terminar em segundo em Portugal, Capelli queria mais.

Com Berger atrás dele, o italiano começou a se aproximar de Prost. Na volta 16, ele correu melhor na chicane e conseguiu ficar à frente do francês quando cruzou a linha de chegada. Prost tinha a linha interna, no entanto, e conseguiu recuperar a vantagem quando o par entrou na curva um.

Enquanto esses dois brigavam e a chuva começava a cair, Senna se aproximou. Foram quatro voltas.

Quando Capelli e Senna saíram da chicane final na volta 20, o primeiro acelerou o motor Judd, causando uma falha elétrica. O carro do italiano parou e Senna assumiu a segunda colocação. Prost estava agora na mira dele.

Prost foi capaz de manter a vantagem por mais algum tempo. A chuva começou a diminuir um pouco, permitindo que os tempos das voltas voltassem ao ritmo do tempo seco.

Chegando ao final da volta 27, Prost se viu cercado por retardatários, situação que já tinha visto com Capelli.

Desta vez, ele tinha Gugelmin e Cesaris lutando pela frente. Com o par focado em sua própria batalha e não saindo do caminho, o ritmo do líder ficou limitado.

Senna viu sua chance e atacou. Seguindo os dois indicadores, a aceleração de Prost da chicane final estava longe de ser ótima. O brasileiro correu atrás dele e pegou a linha interna.

Ao mesmo tempo, o par da McLaren negociou com Cesaris, os carros com quase três metros de largura quando entraram na curva 1. Senna manteve a calma e saiu da curva na frente.

Ramirez diz que havia uma sensação do inevitável quando Senna apareceu em Prost. “Ele podia vê-lo chegando, chegando, mas ele não podia fazer nada sobre isso. Foi ruim para ele”.

Nas 27 voltas, Senna passou da primeira para a 14ª - e voltou novamente. Ele alcançou o que era quase impensável em pouco mais de meia corrida.

O paulistano pode ter lutado contra as profundezas do grid, mas ele ainda estava com o inimigo bem atrás. Em contraste com o rápido progresso que ele fez até agora, quatro voltas depois de tomar Prost, a vantagem de Senna foi de apenas 2,5 segundos.

Prost reduziu a diferença para 1,25 segundo depois. Quando mais chuva começou a cair, Senna começou a se afastar novamente. Como tinha sido visto várias vezes no início da temporada, foi um duelo de corrida da mais alta ordem.

Na volta 37, sua margem era de até 5,5 segundos. Prost revidou nas cinco voltas seguintes e reduziu para 1,5 segundo. O que fez a diferença? Mais uma vez, um retardatário entrou em cena.

O herói local Satoru Nakajima estava sofrendo um dia misto. Tendo desperdiçado sua impressionante posição no grid de sexto lugar, selecionando a marcha errada quando a luz se apagou, ele lutou de volta para o sétimo lugar.

Senna não perdeu tempo acertando mais uma passagem na chicane final. Seu companheiro de equipe não conseguiu fazer o mesmo, dando uma volta inteira para passar por Nakajima.

Isto provou ser o golpe final para Prost. O tempo perdido foi vital e, com isso, Senna finalmente conseguiu quebrar seu rival.

Ele continuou a esticar sua liderança, vencendo a corrida por 13,3 segundos de Prost.

O brasileiro havia se tornado campeão mundial - alcançando seu sonho nas circunstâncias mais improváveis.

Sempre haverá mais vitórias, mais campeonatos e momentos mais icônicos, mas o Japão em 1988 sempre será um dos maiores dias de Senna e da F1.

 

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