Qualquer realocação na NFL - a mais recente com o Oakland Raiders se mudando para Las Vegas até 2020 - é um triste lembrete para muitos Clevelanders que experimentaram a mudança da franquia Browns para Baltimore em meados dos anos 90.

“O Drive”, “O Fumble”, “O Arremesso” e todas as outras decepções associadas aos esportes de Cleveland combinadas não alcançaram a magnitude de traição e mágoa sofridas pelos fãs desta cidade após a saída de um time de futebol que chamou Cleveland de casa desde que o empresário Arthur B. McBride e o treinador Paul Brown fundaram a franquia e se tornaram membros fundadores da All-America Football Conference em 1946.

Os Browns dominaram a AAFC e venceram o título da NFL em sua temporada inaugural da NFL em 1950. O time ganharia títulos adicionais em 1954, 55 e 64. A dominação dos Browns não apenas os tornou uma equipe popular em Cleveland, mas em todo o país ao longo dos anos por causa de talentos de superestrelas, como Marion Motley, Jim Brown, Otto Graham, Paul Warfield, Ozzie Newsome, Bobby Mitchell, Leroy Kelly e Bernie Kosar e muitos mais.

O caso de amor entre os Browns e seus fãs gerou um vínculo forte, então os rumores sobre uma possível mudança foram inicialmente descartados como uma espécie de piada, certamente inventada pelos rivais em Pittsburgh. Uma mudança dos Browns seria como os Yankees saindo de Nova York ou o Celtics saindo de Boston - uma mudança dos Browns de Cleveland seria antiamericana.

O proprietário do Browns, Art Modell, comprou o time em 1961. Ele é o mesmo homem que demitiu o lendário técnico Paul Brown e permitiu que Jim Brown se aposentasse após nove temporadas.

Essas medidas foram perdoadas, mas não as notícias da realocação em 6 de novembro de 1995, quando Modell anunciou em uma entrevista coletiva em Baltimore que havia feito um acordo para realocar os Browns para aquela cidade.

Modell disse que "não tinha escolha" a não ser se mudar porque Cleveland não tinha recursos para construir um estádio de primeira classe. O empresário perdeu receita quando os Indians se mudaram do Cleveland Stadium, que ele administrava na época. A cidade havia comprometido dinheiro para construir o Campo Field (agora o Progressive Field), a Arena Gund (agora Quicken Loans) e o Rock Hall e havia uma promessa de reforma do Estádio Municipal.

Mas, com seu dinheiro e paciência se esgotando, a oferta de Baltimore anulou qualquer decisão de permanecer em Cleveland.

Em uma entrevista após o acordo, Modell expressou tristeza e disse que deixaria uma "boa parte da minha alma" em Cleveland, sua casa por mais de três décadas. "Eu nunca consigo esquecer a bondade do povo de Cleveland", disse ele.

Modell morreu em 2012.

Logo após o anúncio, um referendo público que estendeu o imposto sobre o “pecado” para financiar as melhorias no Estádio Municipal, como Modell havia solicitado originalmente, passou. Claro que era tarde demais para ficar com os Browns.

Modell tornou-se o inimigo público número 1 em Cleveland. Os fãs usavam camisas com comentários depreciativos sobre o proprietário. A cidade entrou com uma ação contra Modell por violar seu contrato para jogar em casa no estádio por vários anos depois de 1995.

A NFL, Modell e a cidade de Cleveland chegaram a um acordo. Cleveland manteria o nome Browns, cores e registros da equipe. A equipe de Baltimore se tornou o Ravens. A NFL também ajudou na construção do novo Browns Stadium.

A nova franquia voltou à NFL em 1999 sob o novo proprietário Al Lerner. Amigo íntimo de Modell, Lerner estava com ele em Baltimore quando a mudança foi anunciada.

Os Browns jogaram o jogo final da temporada de 1995 contra o Cincinnati Bengals. Após o jogo, os jogadores se despediram, alguns correram para a Dawg Pound e outros deram cumprimentos. Alguns fãs estavam chorando. Outros estavam arrancando assentos e outras partes do antigo estádio. Foi um final emocional para fãs e jogadores.

Earnest Byner, que correu 121 jardas na vitória, disse a repórteres: "Vou levar comigo a visão de lágrimas escorrendo pelo rosto de uma jovem. Vi muitas lágrimas por aí e senti muita tristeza. Mas eu também senti alguma felicidade. Os fãs estavam dizendo 'eu te amo' e 'você sempre será um Brown', e isso me deu um sentimento ainda mais profundo de apreço por eles".

 

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