"أي فريق تشجع؟"

"أنا من المعجبين بجيلينغهام."

"أوه، هل كنت ...؟"

"نعم فعلا."

عيون متعاطفة وإيماءة معرفة.

لقد فقدت عدد المرات التي أجريت فيها هذه المحادثة حول نهائي دوري الدرجة الثانية لعام 1999 على مر السنين.

يُذكر أنه كلاسيكي، لكن بالنسبة لأولئك الذين ليسوا على دراية، هناك القليل من السياق.

كانت هذه هي المحاولة الأولى لمانشستر سيتي، ويفترض، بالنظر إلى ما حدث منذ ذلك الحين، الموسم الوحيد خارج أعلى مستويين من كرة القدم الإنجليزية.

من أجل العودة مباشرة إلى القسم الأول القديم، احتاجوا إلى الفوز على جيلينغهام، الذي كان أول ظهور له على الإطلاق في ويمبلي ولم يلعب مطلقًا مستوى أعلى من مستواه الحالي.

بعد خسارته لمباراتين فقط في الدوري منذ يوم البوكسينغ داي، كان سيتي هو المرشح الأكبر، لكن جيلز ، الذي كان يديره توني بوليس الشاب ، كان فريقًا في الصدارة.

ستكون هذه هي آخر لعبة لبوليس مسؤول عن النادي، تاركاً سحابة غبار كبيرة في وقت لاحق من ذلك الصيف وسط مزاعم بالابتزاز وسوء السلوك الجسيم.

ولكن ليس قبل أن يخرج الفريق الذي كان قد قاد من قاع الشعبة الثالثة إلى شفا الشعبة الأولى في أربع سنوات فقط في بدلة ذكية مظلمة، وسرعان ما استبدلها بملابس رياضية وقبعة.

تقدم فريق الجيلز في وقت متأخر عن طريق كارل أسابا في الدقيقة 81 قبل أن يسجل السوبر بوب تايلر - الذي انتقل إلى ال مين رود في الموسم التالي، حيث انتهى به الأمر بالشراكة مع واهي، الفائز بجائزة الكرة الذهبية - في المقدمة - على ما يبدو المباراة آمنة 86.

انسحب كيفن هورلوك مرة واحدة مع 17 ثانية من الوقت الطبيعي المتبقي، ولكن كل الأمل بدا ضائع حتى ظهر الحكم الرابع للكشف عن خمس دقائق من الوقت الإضافي.

كانت هذه كمية غير طبيعية في ذلك الوقت، في استقبال من اللحظات "هل تصدق ذلك؟" روب هوثورن على السماء. لقد عاد شخص ما من خلال اللعبة مع ساعة توقيت وحسب أنه كان ينبغي أن يكون أكثر من أربعة. ولكن ماذا يهم الآن؟

كانت الكرة لا تزال بعيدة في نصف منطقة السيتي مع مرور الوقت بعد 94 ، قبل كرة طويلة واحدة ، نفض الغبار وردة ارتداد صدفة رأوا أنها تسقط عند أقدام بول ديكوف داخل منطقة الجزاء.

كان هو وحارس مرمى جيلينغهام فينس بارترام أفضل الرجال في النهائيات ونداً ممتازً بعضهم البعض، بعد أن أمضوا عامين معًا في أرسنال، لكن هذا لم يمنعه من إطلاق ضربة صاروخية على سطح الشبكة لنقل اللعبة إلى وقت إضافي.

كانت صدمة كبيرة على جيلز، حيث دخل بغيبوبة خلال 30 دقيقة أخرى قبل الاستسلام بركلات الترجيح، وسجل واحدًا من أصل أربع، لإرسال حارس مرمى سيتي نيكي ويفر في حضن الشرف بينما حاول بقية زملائه اللحاق به.

  media

كنت في الثامنة من عمري في ذلك الوقت، وعشت مع عائلتي في أوكسفوردشاير ، على بعد حوالي 120 ميلًا.

جاء اتصال جيلينغهام من أمي، التي نشأت في رينهام وبدأت في حضور الألعاب مع جدتي وعمتي بعد الذهاب أولاً مع أصدقاء المدرسة.

لقد ذهبت إلى لعبتي الأولى في مرحلة ما خلال منتصف التسعينيات، قبل انتقال أجدادي بعد تقاعدهم ليكونوا أقرب إلينا.

لقد قطعنا مسافة ساعتين ونصف الساعة إلى بريستفيلد بين الحين والآخر، لكن ليس أكثر من ذهابنا لمشاهدة فريقنا المحلي، أوكسفورد يونايتد.

لم أكن مهتمًا حقًا بأي من الأندية الكبيرة، لكنني ناضلت من أجل أن أكون متحمسًا جدًا لأكسفورد عندما لم يكن هناك أحد يشاركها معه. في الأساس، أحببت كرة القدم لكن ليس لدي فريق.

لكن تلك الرحلة الأولى إلى ويمبلي، في 30 أيار / مايو 1999، كانت صفقة كبيرة.

ذهبت جميع أفراد الأسرة. ليس فقط جدي وأمي وعمتي وأبناء عمي، ولكن أيضًا ناني وأبي وعمه، الذين لم يبدوا أبدًا أي اهتمام بالرياضة.

هناك صورة لنا جميعًا في حانة في مكان ما، تم تزيينها بقبعات المهرج ولوح الأعلام - كنت في الثامنة، تذكر! - تؤخذ قبل أن يتمكن ابن عمي الصغرى من تناول طاولة مليئة بالمشروبات "بأسعار لندن". كان ينبغي لنا أن نعرف أن ذلك كان فأل سيئًا، حتى في ذلك الوقت.

كانت هذه أول مباراة نهائية في دوري الدرجة الثانية، وأكبر حدث رياضي كنت قد حضرته. استقبل جيلينغهام أكثر من 40000 معجب، أي أكثر من أربعة أضعاف قدرة بريستفيلد.

أتذكر أنني دهشت من آثار القمصان المألوفة على السلالم المتحركة وصولاً إلى الأنبوب، وظللت أحاول لفت انتباه الناس في العربة على أمل الحصول على إشارة تقدير. "أنا واحد منكم!"

لم يكن هذا مجرد تقليد عائلي غريب، بعد كل شيء. كنا جزء من شيء أكبر.

كان الطريق الى ويمبلي مثل السيرك. بدا الجميع في حالة سكر، وبالنظر إلى الوراء، أدركت أنه على الأرجح.

مشينا وراء مشجع جيلز المعروف، بيج نيف، الذي، كما يوحي اسمه، كان زميلًا كبيرًا للغاية. كان عاري الصدر ورسم نفسه على جسده بألوان زرقاء، وكما اكتشفت قريبًا، فقد اشترى المقعد المجاور لي.

إنه لأمر مدهش ما هي الصور التي يخرجها عقلك، وما مدى مرورك بها.

لا أتذكر روسيل واتسون وهو يغني نيسون دورما قبل انطلاقه، وهو عار، لأنه كان أحد قطع الموسيقى المفضلة لدي.

إنني أتذكر الشريط الأصفر الرهيب المضيء في سيتي، والضباب الدخاني الناجم عن اللافتات التي استقبلت اللاعبين أثناء قيامهم بالسير لمسافات طويلة من النفق إلى الملعب، والذي بدا وكأنه يتجول حتى الشوط الثاني.

مشاهدة اللعبة مرة أخرى رائعة.

يصطف اللاعبون بالأرقام من 1 إلى 11، ويمتلكون ثلاثة مقاعد فقط على مقاعد البدلاء، ويشكلون حرس الشرف أمام الصندوق الملكي للنشيد الوطني. كل المراوغات الصغيرة الغريبة التي يبدو أنها تنتمي إلى وقت مضى، لكن هذا، كما اتضح، كنت على وشك أن أفعل ذلك.

ذهبت اللعبة الماضية في ومضة. لا يمكنني تذكر أهدافنا حقًا، لكن لا يزال بإمكاني سماع الهذيان البعيد على الجانب الآخر من الاستاد بينما كنا نجلس في صمت بعد التعادل.

الطريف في الأمر هو أن جانب جيلينغهام لم يكن هو الآخر. لقد كانت مليئة باللاعبين العنيدين الذين أصبحوا أساطير النادي.

ما زلت لا أفهم كيف حدث ذلك.

  media

بعد ذلك، شقنا طريقنا مرة أخرى إلى نيو فورست ، حيث كنا نخيم في منتجع يسمى ساندي بول، والذي اسمه لا يزال يضحكني حتى الآن.

كان الطقس مريعًا وقضينا صباح اليوم التالي في كارافان صغير، مع عدم وجود شيء يمكن مشاهدته على شاشة تلفاز صغير محمول بخلاف النقاط البارزة الذي يقولها المعلق.

لدي أصدقاء لم يشاهدوها أبدًا ولا يزالون غير قادرين على تذكرها في محادثة دون الارتعاش.

لكن لدي علاقة مختلفة مع تلك المباراة. فجأة، أنا أهتم. مررت بشيء بعد ظهر ذلك اليوم، والآن كرة القدم مدينة لي.

في الموسم التالي، ذهبنا إلى مانور جراوند القديمة في أوكسفورد، وعلى الرغم من السخرية في شورتهم الصفراء بعيدا مع قمصان مخططة باللونين الأزرق والأسود، هذه المرة كنت أتجذر مع جيلز.

بحلول نهاية الموسم، كنت ذاهب إلى وريكس هام بعيدًا في اليوم الأخير، حيث فاتنا الترويج التلقائي، وبقيت مستيقظًا في إحدى الليالي المدرسية للاستماع إلى التحديثات من نصف نهائي مباراة ضد ستوك.

لقد انتهى الأمر إلى ويمبلي للعب ويجان، وفي هذه المرة، أتذكر كل شيء.

بعد تأخره في ركلة جزاء المراوغة في الوقت الإضافي، توصل الفريق نفسه بهدفين في الدقائق الست الأخيرة إلى تصحيح الخطأ قبل 12 شهرًا.

في النهاية، لا يهم. وصل جيلينغهام إلى الدرجة الاولى لأول مرة في تاريخهم، حيث ثابتون هناك لمدة خمس سنوات مجيدة.

لقد رأيت منذ ذلك الحين ثلاثة عمليات هبوط وفوز باللقب وفائز في آخر لحظة في نهائي مباراة فاصلة في بطولة ويمبلي الجديدة - جميع المناسبات التي تشعر بالقلق في ذلك الوقت، ولكن في نهاية المطاف فقط انتهى الأمر بالتقاط الجدول الزمني لكونك من محبي كرة القدم.

لكن بالنسبة لي، كان ذلك اليوم السيئ السمعة في ظل البرجين التوأمين في عام 1999 عندما بدأت عملي بشكل صحيح.

تفضل بزيارة صفحة المراهنة على كرة القدم في بتواي لمزيد من التوقعات.